Il virus di Epstein-Barr può essere la principale causa di sclerosi multipla

13 gennaio 2022 Boston, MA

La sclerosi multipla (SM) è una malattia progressiva che colpisce 2,8 milioni di persone nel mondo e per la quale non esiste una cura definitiva.

Essa è probabilmente causata dall’infezione da virus di Epstein-Barr (EBV), secondo uno studio condotto da Harvard TH Ricercatori della Chan School of Public Health.

I loro risultati sono stati pubblicati online su Science il 13 gennaio 2022.

“L’ipotesi che l’EBV causi la SM è stata studiata dal nostro gruppo e da altri da diversi anni, ma questo è il primo studio che fornisce prove convincenti di causalità”

Affermato Alberto Ascherio, professore di epidemiologia e nutrizione presso la Harvard Chan School e autore senior del studia.

“Questo è un grande passo perché suggerisce che la maggior parte dei casi di SM potrebbe essere prevenuta fermando l’infezione da EBV e che prendere di mira l’EBV potrebbe portare alla scoperta di una cura per la SM”.

La SM è una malattia infiammatoria cronica del sistema nervoso centrale che attacca le guaine mieliniche che proteggono i neuroni nel cervello e nel midollo spinale.

La sua causa non è nota, ma uno dei principali sospetti è l’EBV, un virus dell’herpes che può causare la mononucleosi infettiva e stabilire un’infezione latente e permanente dell’ospite.

Stabilire una relazione causale tra il virus e la malattia è stato difficile perché l’EBV infetta circa il 95% degli adulti.

La SM è una malattia relativamente rara e l’insorgenza dei sintomi della SM inizia circa 10 anni dopo l’infezione da EBV.

Per determinare la connessione tra EBV e SM, i ricercatori hanno condotto uno studio su oltre 10 milioni di giovani adulti in servizio attivo nelle forze armate statunitensi e hanno identificato 955 a cui è stata diagnosticata la SM durante il loro periodo di servizio.

Il team ha analizzato campioni di siero prelevati ogni due anni dai militari.
Da ciò, il team ha determinato lo stato di EBV dei soldati al momento del primo campionamento e la relazione tra l’infezione da EBV e l’insorgenza della SM durante il periodo di servizio attivo.
In questa coorte, il rischio di SM è aumentato di 32 volte dopo l’infezione da EBV ma è rimasto invariato dopo l’infezione con altri virus.
I livelli sierici della catena leggera del neurofilamento, un biomarcatore della degenerazione nervosa tipica della SM, sono aumentati solo dopo l’infezione da EBV.

I risultati non possono essere spiegati da alcun fattore di rischio noto per la SM e suggeriscono che l’EBV sia la principale causa di SM.

Ascherio afferma che il ritardo tra l’infezione da EBV e l’insorgenza della SM può essere in parte dovuto al fatto che i sintomi della malattia non vengono rilevati durante le prime fasi e in parte alla relazione in evoluzione tra EBV e il sistema immunitario dell’ospite, che viene ripetutamente stimolato ogni volta che il virus latente si riattiva .
“Attualmente non c’è modo di prevenire o trattare efficacemente l’infezione da EBV, ma un vaccino EBV o il targeting del virus con farmaci antivirali specifici per EBV potrebbero in definitiva prevenire o curare la SM”, ha affermato Ascherio.
Altri ricercatori della Harvard Chan School che hanno contribuito a questo studio includono Kjetil Bjornevik, Marianna Cortese, Michael Mina e Kassandra Munger.
Il finanziamento di questo studio è venuto
  • dall’Istituto nazionale per i disturbi neurologici e l’ictus, il National Institutes of Health (NS046635, NS042194 e NS103891),
  • la National Multiple Sclerosis Society (PP-1912-35234),
  • la German Research Foundation (CO 2129/1 -1),
  • il National Institutes of Health (DP5- OD028145)
  • l’Howard Hughes Medical Institute.
“L’analisi longitudinale rivela un’elevata prevalenza del virus di Epstein-Barr associato alla sclerosi multipla”, Kjetil Bjornevik, Marianna Cortese, Brian C. Healy, Jens Kuhle, Michael J. Mina, Yumei Leng, Stephen J. Elledge, David W. Niebuhr, Ann I. Scher, Kassandra L. Munger, Alberto Ascherio, Science, 13 gennaio 2022, doi: 10.1126/science.abj8222
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Articolo originale in lingua inglese

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